Quando non funziona, con cosa è occupata la tua mente? Quali sono i tuoi pensieri regolari?

Questa è una delle domande cardine del nostro tempo. Si chiede “Cos’è l’attività cerebrale?”, “Cos’è un pensiero?”, “Qual è la relazione tra l’attività cerebrale e il pensiero?”, Ecc.

Prima di tutto lasciami dire che non ho idea di come funzionano le menti o di cosa fanno. Penso di avere una certa comprensione di ciò che fanno i cervelli. Se senti che la mente è qualcosa di diverso dal cervello, sei da solo. Se sei disposto a considerare che la “mente” è solo una manifestazione “cosciente” del cervello, andiamo avanti.

Una delle grandi ironie della ricerca sulle neuroscienze è arrivata con la capacità di misurare l’attività della rete cerebrale. Questo viene in genere eseguito con scansioni fMRI, ma può anche essere eseguito con scansioni PET. (Le scansioni fMRI sono meno invasive e costose.) I neuroscienziati erano molto entusiasti della capacità di associare l’attività cerebrale a compiti esterni o processi di pensiero espliciti, ma ciò che hanno scoperto è che il cervello stava facendo cose tutto il tempo.

La soluzione ovvia per questo dilemma era misurare l’attività con e senza il compito o il processo di pensiero e misurare le differenze (delta) nell’attività. (Dato che non possiamo misurare i tiri sinapsi all’interno del cervello, hanno usato il flusso sanguigno come proxy per l’attività sinaptica.) L’idea era che il cervello a riposo non stava facendo nulla, quindi l’attività cerebrale durante l’attività o il processo deve rappresentare quello compito o processo. Questa soluzione è stata utilizzata per oltre un decennio prima che qualcuno prestasse davvero attenzione e notasse che spesso (di solito) l’attività cerebrale diminuiva quando il cervello si concentrava su un compito o processo specifico, quindi i delta erano arretrati o, peggio ancora, immutabili.

Questo fraintendimento fondamentale ha comportato la reinterpretazione e il riesame di dozzine (centinaia) di studi. Il riconoscimento della comprensione ha portato alla ricerca di ciò che fa il cervello quando “riposa”. Quella ricerca ha portato alla scoperta della Default Mode Network (DMN). La DMN è abbastanza attiva e coinvolge molte aree del cervello. Mentre possono identificare parti del cervello attive nella DMN, molte di quelle parti sono le stesse attive durante compiti esterni e processi di pensiero esplicito.

Vedere la DMN in azione non significa che capiamo cosa sta succedendo, ma chiarisce che qualcosa sta accadendo quando il cervello si “riposa”. In altre parole, la tua domanda non è solo interessante, è perspicace.

Finora ho descritto una comprensione del consenso su come funziona il cervello, ma ho finito le cose per dire che non sono controverse. Ora continuerò con la mia comprensione di come funziona il cervello, con cui non tutti saranno d’accordo.

Si ipotizza che il processo di trasformazione delle memorie a breve termine in memorie a lungo termine avvenga nel DMN. Questo ha senso e può essere, ma penso che sia la speculazione meno interessante.

Il DMN può essere correlato al sogno ad occhi aperti. Forse il cervello gioca con i pensieri nella DMN e il risultato è sognare ad occhi aperti.

Forse la speculazione più controversa per la DMN, e una che sostengo con tutto il cuore, è che l’attivazione della DMN è quando i due emisferi istruiscono e imparano gli uni dagli altri. Durante ogni attività i due emisferi operano in gran parte in modo indipendente per concentrarsi su ciò che fanno meglio. Collaborano usando i risultati della loro attività in qualche modo indipendente per permetterci di fare cose straordinarie.

L’emisfero destro gestisce prestazioni continue, come la musica e le prestazioni sportive, tutto ciò che implica una gestione regolare del tempo e attività altamente coordinate. Interpreta anche il discorso per poesia, metafora e giochi di parole, ed è lì che si concentra il riconoscimento facciale. Tutto ciò che comporta attività spazialmente continua ad alta risoluzione, tempo continuo.

L’emisfero sinistro gestisce la comprensione simbolica del mondo. Sa come spezzare il flusso continuo del mondo in pezzi che possono essere immagazzinati e manipolati. È il centro della nostra ingegnosità e responsabile di gran parte di ciò che chiamiamo creatività. Manipola anche il mondo esterno usando la voce e la mano dominante.

Durante l’esecuzione di un compito o l’esecuzione di uno specifico processo di pensiero, entrambi gli emisferi interpretano i sensi a modo loro e contribuiscono al compito o processo a modo loro. Pertanto, mentre l’attività o il processo si verificano, entrambi sono impegnati nell’apprendimento, nell’analisi e nell’esecuzione. Durante la pratica o la pratica di uno sport, l’emisfero destro rileva ed esegue la sensazione dell’attività mentre l’emisfero sinistro rileva e analizza l’essenza dell’attività. Quindi, quando viene commesso un errore, che è parte integrante di qualsiasi prestazione fisica (o sforzo artistico), l’emisfero destro riconosce la natura dell’errore e si adatta ad esso mentre l’emisfero sinistro analizza l’essenza (componenti) dell’errore e considera un’ampia varietà di ramificazioni e soluzioni.

Il risultato di questa associazione emisferica è che entrambi gli emisferi mantengono il proprio modello di attività: uno continuo, l’altro simbolico. Entrambi i modelli sono necessari per prestazioni di successo a livello umano.

Questo ci porta alla mia ultima speculazione su cosa fa il DMN. Nella DMN i due emisferi confrontano e correggono i loro modelli. L’emisfero destro gioca i suoi (molti) modelli continui in modo che l’emisfero sinistro possa interpretare simbolicamente l’essenza della performance. Allo stesso tempo, l’emisfero sinistro gioca i suoi (molti) modelli simbolici in modo che l’emisfero destro possa apprendere nuovi modi di esibirsi che non sono solo piccole variazioni delle esibizioni precedenti. Questo circuito di feedback è l’essenza della creatività umana.

Si noti che questa e altre spiegazioni della DMN descrivono funzioni che possono essere interrotte in qualsiasi momento per consentire attività focalizzate, come compiti esterni o processi di pensiero esplicito.

E pochi coinvolgono pensieri.

C’è un altro problema da considerare: la termodinamica. La vita è un insieme di compromessi tra obiettivi in ​​competizione e l’economia dei compromessi è una forza fondamentale nel modellare le specie.

Il cervello prende una quantità eccessiva di energia che il corpo può fornire, quindi ciò che fa deve essere importante. Per garantire che l’energia (principalmente sotto forma di sangue) sia sempre disponibile quando necessario, è utile che il cervello consumi circa la stessa quantità di sangue in ogni momento. Come saremmo se ogni volta che dovessimo reagire a un evento esterno o intrattenere un nuovo pensiero, dovevamo prima aumentare il flusso di sangue / energia al cervello. (Probabilmente sarebbe come un’ipotensione posturale, che non è orientata alla sopravvivenza.)

L’evoluzione ha assicurato che abbiamo un lavoro importante da fare nel cervello (DMN) anche quando non stiamo facendo nulla di esplicito.